Dalam ‘permainan inci’ yang menyiksa, salah langkah permainan kekuatan Maple Leafs akan paling menyengat

  • Share
Dalam 'permainan inci' yang menyiksa, salah langkah permainan kekuatan Maple Leafs akan paling menyengat

TORONTO — Satu tahun yang lalu, ketika Toronto Maple Leafs-nya menemukan diri mereka berada di ujung yang salah dari kekalahan Game 7, tawaran putaran pertama mereka berakhir dengan buruk, “frustrasi dan hancur” adalah bagaimana Auston Matthews menggambarkan di mana pikirannya berada.

Sabtu malam, berdiri di tengah Scotiabank Arena, dengan topi bola biru tua yang menutupi matanya, Leaf muda tampak seperti pria yang baru saja melakukan keduanya dengan dosis yang lebih menyakitkan.

“Ini permainan beberapa inci,” kata Matthews, rambut masih basah kuyup dari kekalahan Game 7 yang berjuang keras dari juara bertahan Tampa Bay Lightning. “Sayangnya kami berada di sisi yang buruk malam ini. Ini benar-benar membuat frustrasi. Ini benar-benar mengecewakan. Tapi saya pikir setiap pria di sana berkompetisi dan memberikan segalanya.

“Pada akhirnya, mereka membuat satu permainan lebih banyak dari kami, dan mereka mampu memenangkan pertandingan.”

Dalam seri yang berayun seperti pendulum antara dua tim dengan ketajaman ofensif yang cukup untuk meningkatkan skor, final mengambil maju mundur yang terbuka lebar dan menangkapnya dalam cengkeraman wakil, klub menggiling melalui penggigit kuku yang melukai menang 2-1 Bolts.

Tiga kali selama post-mortem pasca-pertandingannya, Matthews menyebutkan kenyataan pahit itu, fakta yang pasti akan melekat di benaknya selama berbulan-bulan dan berminggu-minggu ke depan: “Ini permainan inci.” Sebuah permainan sandiwara yang hanya menarik napas saja, seperti ini atau itu, sebuah keping yang jatuh tepat dalam jangkauan, atau berguling melewatinya.

Fakta bahwa semuanya terasa begitu dapat dicapai, sangat mudah untuk dipahami, itulah yang akan membuat kehilangan ini menjadi yang terberat bagi Leafs ini. Dan bahwa klub ini jatuh ke tim yang banyak dipatok sebagai pemenang akhirnya, tim yang belum pernah dikalahkan siapa pun di pasca-musim dalam lebih dari dua tahun, tidak mengurangi sengatan — itu hanya membuatnya lebih tajam.

“Itu adalah juara Piala Stanley back-to-back di sana. Itu adalah tim yang telah melalui banyak hal juga — mereka telah melalui banyak kekalahan berat, patah hati, dan mereka telah naik ke puncak dua tahun berturut-turut sekarang. Kami di sana,” kata Matthews, suaranya terputus pada kata-kata terakhir itu. “Kami di sana.”

Kaptennya menggemakan sentimen itu.

“Ini pertandingan hoki yang ketat. Kami hanya tidak membuat satu permainan lagi,” kata John Tavares tentang final hari Sabtu. “Teman-teman berkompetisi. Hanya saja, sulit untuk dijelaskan. Ini jelas membuat frustrasi. Sulit untuk dipahami. Terutama peluang yang kami miliki di dua pertandingan terakhir ini.”

Ketika Tavares, Matthews, dan anggota kelompok mereka yang lain akhirnya menghapus penderitaan saat ini, ketika mereka berkumpul kembali untuk membedah bagaimana semuanya salah, lagi, dan di mana mereka bisa mendorong sedikit lebih banyak untuk mematahkan pertahanan. ladang, satu peluang yang terlewatkan akan tampak besar.

Setelah hari-hari awal seri ini melihat tim khusus bermain memimpin permainan diskusi demi pertandingan, di sanalah di kantong yang sama dari kekacauan di atas es yang Toronto biarkan yang satu ini lolos. Pada tiga kesempatan berbeda Sabtu malam, Maple Leafs merasakan unit power-play top bertabur bintang mereka di atas papan — yang mendominasi sebagian besar dari 82 pertandingan menjelang playoff ini, yang menyelesaikan tahun sebagai yang paling produktif dalam permainan, yang menampilkan pencetak gol paling produktif dalam permainan.

Dan tiga kali, mereka kembali ke bangku dengan tangan kosong, angka-angka yang menyala di papan skor tidak berubah.

Kemungkinannya dimulai lebih awal. Ketika skor masih imbang 0-0 di babak pertama, Toronto-lah yang mendapat kesempatan pertama dalam pertandingan yang membuat wasit tetap meniup peluit sepanjang malam. Mereka tidak bisa menerobos. Sebaliknya, Bolts yang menggeser papan skor lebih dulu, Nick Paul mencetak gol playoff pertama dalam karirnya menjelang akhir periode pembukaan itu.

Pergeseran berikutnya, Toronto mendapatkan tendangan lain di kaleng man-advantage, hadiah kesempatan untuk respons cepat sebelum periode pertama ada di buku. Namun, mereka ditahan di teluk. Dan setelah istirahat untuk mengatur napas, untuk merencanakan dan merencanakan, pasukan Sheldon Keefe membuka periode berikutnya dengan 35 detik terakhir dari waktu permainan kekuatan untuk dikerjakan. Tapi Bolts tidak menganggarkan.

Namun, peluang datang. Di awal kuarter ketiga, dengan Toronto tertinggal 2-1, dengan permainan berubah menjadi jalan buntu, tidak ada tim yang menyerah satu inci pun, satu lagi emas jatuh ke arah mereka. Kesempatan lain untuk tim tuan rumah untuk menghindari kebuntuan dan melenturkan otot kreatif mereka, untuk mendorong kaki di pintu yang baru saja mencicit terbuka, dan mungkin hanya menendangnya ke bawah.

Rebus setiap latihan dari Oktober hingga Sabtu pagi, setiap sesi di ruang video, setiap latihan di pertandingan musim reguler agar tim ini siap menghadapi hal yang sebenarnya — semuanya bermuara pada saat itu. Lima lawan empat, satu tembakan menjauh, musim dipertaruhkan.

Namun, melawan yang terbaik dari Maple Leafs, bidang pertahanan mempertahankan benteng. Angka-angka menjulang di atas tidak anggaran. Dan malam itu berakhir dengan garis jabat tangan.

Bukan karena kurang berusaha.

Kembali ke film, dan Anda akan melihat Matthews dan William Nylander menembakkan tembakan dari kedua sisi zona pada kesempatan keuntungan manusia pertama, Tavares hampir membelokkan satu sama lain di depan. Anda akan melihat Marner mengatur Michael Bunting dan Ilya Mikheyev untuk penghenti jantung di detik-detik terakhir dari bingkai tengah, pada kesempatan kedua itu. Anda akan melihat serangan gencar pada pukulan terakhir yang sangat penting itu — pandangan dari Matthews, satu-timer dari Nylander, perebutan di depan net dengan No. 91 dan 16 mencoba memasukkannya ke gawang, tembakan dari Morgan Rielly, mencoba menjaringkan gol keduanya, dan kemudian lebih banyak lagi dari Nylander, lebih banyak lagi dari TJ Brodie, lebih banyak lagi dari Mikheyev.

Veteran Jon Cooper — yang berdiri tegak di kandang, khususnya — bertemu saat itu, dan bertahan cukup lama.

Ini adalah permainan inci.

“Kami memiliki penampilan. Kami memiliki peluang,” kata Marner di penghujung malam, terlihat putus asa dan sedih seperti rekan setimnya. “Itu tidak masuk. Itu hanya mengecewakan.”

Karena bagaimana peluang itu mengguncang, menavigasi ke mana tepatnya Daun Maple ini pergi dari sini bukanlah tugas yang mudah. Anda dapat melihat perubahan patah hati dari tahun ke tahun, dan tumpukan gaji tertinggi dari inti Toronto yang terbang tinggi. Anda dapat melihat tiga peluang emas yang menyatukan semuanya di pertandingan paling penting musim ini, yang tidak membuahkan hasil.

Tetapi jika Anda melihat cukup dekat, Anda akan melihat bahwa, tidak seperti tahun-tahun sebelumnya, kali ini para pemimpin memimpin.

Matthews memulai sebagai kekuatan di Game 1, dan berjuang sampai akhir di Game 7. Tavares dan Nylander menjadi hidup saat tim mereka paling membutuhkan mereka, dalam rentang terberat dari seri ini. Rielly menghitung satu-satunya gol timnya pada malam musim mereka berakhir. Dan itu adalah Marner, dari keping pembuka hingga peluit akhir, yang terus menempatkan timnya pada posisi untuk mendapatkan pantulan yang mereka dambakan, gerakannya yang mudah melalui tubuh Bolts menggambar dua panggilan terakhir yang menempatkan Toronto pada permainan kekuatan, dan memungkinkan mereka untuk menyusup ke zona Tampa untuk mendapatkan peluang mereka, lagi dan lagi.

“Kadang-kadang ini hanya soal waktu,” kata Tavares, mencoba memahaminya sendiri. “Membuat kunci bermain di waktu yang tepat. Dan kami melakukannya di banyak poin. Peluang kami di Game 6, banyak terlihat. Malam ini, ikat, dan kita di sana. Telah terlihat di ketiga. Mereka memblokir banyak tembakan — jelas sulit untuk mencapai net, dan kami harus menemukan cara.

“Anda lihat mengapa mereka menang, dan melakukan apa yang telah mereka lakukan.”

Pada akhirnya, itulah perbedaannya. Dalam permainan inci ini, itu adalah inci terakhir. Silsilah kejuaraan, pola pikir kejuaraan. Kemampuan luar biasa dan tidak berwujud itu untuk secara kolektif menavigasi momen, sedemikian rupa sehingga jatuh ke arah Anda, hanya sedikit.

“Tidak mudah saat ini tahun ini,” Steven Stamkos, kapten tim pemenang, mengatakan setelah menutup babak tujuh pertandingan ini di kampung halamannya.

“Mereka memiliki segalanya. Hanya saja, kami juga memiliki segalanya.”

  • Share

Leave a Reply

Your email address will not be published.